Por Carla Bastidas

¿Recuerdas la última botella de plástico que compraste para beber agua? O quizá ¿usas bolsas de plástico para llevar tus productos (también con empaques de plástico) del supermercado? ¿Las reciclaste? Seguramente, muchos de esos materiales terminarán en los océanos afectando la vida de miles de animales marinos e indirectamente la nuestra.

No está claro cuánto tiempo tardará en degradarse ese plástico por completo, hasta el nivel molecular. Se calcula que entre 450 años o nunca

Jenna Jambeck (2015)

La falta de cultura del reciclaje y disposición adecuada de residuos, ha provocado que solamente el 9% de plásticos se recicle en el mundo. Por lo que, alrededor de 8 millones de toneladas de plástico llegan al océano cada año; de esta cantidad, alrededor de 236.000 toneladas son microplásticos. El problema de los microplásticos es que son partículas tan pequeñas (< 5mm) que las plantas de tratamiento de agua no las puede filtrar.

Impacto en los océanos

Los residuos de plástico que son indebidamente desechados pueden llegar a ríos, ser conducidos hasta los océanos, y transportados por las corrientes marinas hasta que se acumulan en las llamadas “islas de plástico” como se detalla en el proyecto de The Ocean Clean up. Existen actualmente 5 islas de plástico alrededor del mundo.

Islas de plástico en los océanos del mundo. La No.1 es la más grande, denominada “Gran Isla de Plástico del Pacífico”. Fuente: The Ocean Clean Up (2020)

La gran isla de basura del norte del Pacífico tiene 80.000 toneladas de plástico y una superficie estimada de 1.6 millones de kilómetros cuadrados, un área equivalente a tres veces el tamaño de Francia

The Ocean Clean Up

El 92% del plástico del océano se fragmenta en microplástico por la exposición solar, el agua salada, la vida marina y los cambios de temperatura (The Ocean Clean Up, 2020). Muchos residuos provienen de bolsas de plástico, tapas de botellas, botellas de plástico y microplásticos (por ej. exfoliantes, resinas de plástico).

Se estima que el 46% de los residuos de plástico en los océanos son de redes de pesca. Se ha registrado también residuos de plástico en el fondo del mar, pues especies marinas han mostrado microplástico en sus estómagos a 11 km de profundidad (Taylor, 2017).

De acuerdo a estas cifras es normal pensar en un mar y playas de plástico, algo que parece ficción, pero lamentablemente, ya existe. Algunas playas de la isla de Hawái tiene hasta un 15% de granulado de microplásticos en la arena(Parker, 2019).

Bioacumulación

Otro problema de los microplásticos es que muchas especies marinas las confunden con alimento y las consumen. Los compuestos tóxicos del plástico son adheridos a los tejidos de los animales, pasan a la cadena trófica y pueden llegar al ser humano. Esto en resumen es la bioacumulación. Evers (2019) menciona varios ejemplos del consumo de plástico por animales:

  • El 74% (en peso) de lo que consumen las tortugas marinas es plástico, ya que lo confunden con medusas.
  • Las aves como los albatros, confunden las resinas de plástico con huevos de peces, por lo que al final mueren de inanición o daños de órganos.
  • Existe un 89% de probabilidad que los arrecifes de coral se enfermen al estar en contacto con microplásticos (Gall y Thompson, 2015)
  • La presencia de microplásticos en la superficie del mar impide que el plancton o algas reciban la luz solar necesaria para su metabolismo, lo que perjudica el resto de la cadena alimenticia.
Alrededor del 89% del plástico en el océano se bioacumula. Fuente: The Ocean Clean Up

Impacto en el Ser Humano

La presencia del microplástico es incalculable no solo en los océanos sino también en la vida del ser humano. Una persona promedio come, bebe y respira alrededor de 74.000 y 121.000 microplásticos cada año (Cox et al, 2019). En la siguiente gráfica se puede observar cuántas partículas de plástico se encuentran por cada litro de agua embotellada, cerveza y agua del grifo; por cada metro cúbico de aire, y por cada gramo de mariscos.

Número promedio de microlplásticos ingeridos por litro/m3/gramo . Fuente: Amstrong (2019)

En el proyecto Orb Media, analizaron 259 botellas de 11 marcas de diferentes países como China, Brasil, India, Indonesia, Mexico, Líbano, Kenia, Tailandia y Estados Unidos. Los resultados mostraron que el 93% de las botellas analizadas, tenían en promedio 325 partículas de microplástico por cada litro de agua vendida. Una marca específica contenía hasta 10.000 partículas de microplástico. Los compuestos químicos encontrados fueron polipropileno, nylon, y tereftalato de polietileno.

Compuestos como los ftalatos y fenoles que son usados en la producción de los plásticos están relacionados con efectos carcinogénicos, problemas en el sistema endócrino y fertilidad (Awuchi & Awuchi, 2019).

¿Y ahora? ¿Qué se puede hacer?

Debemos recordar la importancia de reciclar, reducir y reemplazar los plásticos en especial los de un solo uso como es el caso de las bolsas de plástico. En este caso es mejor sustituirlas por bolsas de tela que se puedan reusar sin problema y son mucho más fáciles de biodegradar.

Además, cada que se compre algún producto que contenga empaques de plástico, es necesario parar un momento y preguntarse así mismo: ¿realmente lo necesito? ¿puedo obtenerlo en alguna otra presentación en la que no venga con empaques de plástico? Seguramente, vengan a nuestra mente tiendas mucho más eco-amigables, venta a granel, etc., que proporcionan los mismos productos con los mismos beneficios, pero sin ese enemigo tan perjudicial. 

Si no hay opción de comprar un producto específico que no contenga empaques de plástico, podemos buscar alternativas con bioplástico que sea 100% biodegradable, y no olvidar de reciclarlo para que las entidades adecuadas le den un nuevo uso.

Tal vez no lo pensemos de esta manera, pero esos minutos que se toman al pensar sobre otras opciones mucho más ecológicas son cruciales para salvar la vida de un animal marino e incluso nuestra propia vida.

Fuentes:

Armstrong, M. (2019). How we eat, drink, and breathe microplastics. Statista. Disponible en: https://www.statista.com/chart/18299/how-we-eat-drink-and-breathe-microplastics/

Awuchi, Chinaza Godswill, Awuchi, Chibueze Godspel (2019). Physiological Effets of Plastic Wastes on the Endocrine System (Bisphenol A, Phthalates, Bisphenol S, PBDEs, TBBPA). International Journal Of Bioinformatics and Computational Biology. 4(2):11-29.

Cox, K., Coverton, G., Davies, H., Dudas, S. (2019). Human Consumption of Microplastics. Environmental Science and Technology. 53 (12): 7068-7014

Evers, J. (2019). Great Pacific Garbage Patch. National Geographic. Disponible en: https://www.nationalgeographic.org/encyclopedia/great-pacific-garbage-patch/

Gall, S.C., Thompson, R.C. (2015).  The impact of debris on marine life. Marine Pollution Bulletin. 92:170-179.

Jenna Jambeck (2015), citado por Parker (2017). El 91 por ciento del plástico que fabricamos no se recicla. National Geographic. Disponible en: https://www.nationalgeographic.es/medio-ambiente/2017/07/el-91-por-ciento-del-plastico-que-fabricamos-no-se-recicla

Parker, L. (2019). Ahogados en un mar de plástico. National Geographic. Disponible en: https://www.nationalgeographic.com.es/naturaleza/grandes-reportajes/ahogados-mar-plastico_12712/1

Taylor, M. (2017).  Plastics found in stomachs of deepest sea creatures. The Guardian. Disponible en: https://www.theguardian.com/environment/2017/nov/15/plastics-found-in-stomachs-of-deepest-sea-creatures

The Ocean Clean Up. (2020). The Great Pacific Garbage Patch. Disponible en: https://theoceancleanup.com/great-pacific-garbage-patch/

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